Бизоны, лоси, карибу и вымершие мамонты

Исчезновение одного вида может вызвать преобразование всей экосистемы. Это особенно верно для так называемых видов «инженеров экосистемы». Один из примеров — бобры — они запруживают реки, создавая пруды и каналы, которые служат убежищем для нерестовых рыб и мелких млекопитающих.

Крупные травоядные животные, такие как слоны, лошади и северные олени, тоже являются инженерами — они ломают кусты и деревья, чтобы создать открытые луга, среды обитания, которые приносят пользу множеству видов.

Мы знаем, что их предки — такие как шерстистый мамонт — формировали мир вокруг себя аналогичным образом, но что случилось с этими древними экосистемами, когда они вымерли?

Наше новое исследование, опубликованное в журнале Quaternary Research, изучало вымирание мамонтов, диких лошадей и сайгаков к концу последнего ледникового периода во внутренних районах Аляски, анализируя споры окаменелых навозных грибов, извлеченные со дна озер, и древние кости, извлеченные из захороненных отложений. .

Мы хотели узнать, как древние экосистемы отреагировали на вымирание  видов, чтобы это могло научить нас больше о массовых вымираниях сегодня. То, что мы обнаружили, может дать надежду современным экосистемам, столкнувшимся с утратой биоразнообразия.

Как древние экосистемы справились с вымиранием
Позднее четвертичное вымирание произошло ближе к концу последнего ледникового периода. В Северной Америке они стали свидетелями исчезновения крупных травоядных и плотоядных животных, родственники которых до сих пор бродят по другим континентам в виде слонов, диких лошадей и тигров. Это был период стремительного изменения климата и растущего давления со стороны людей.

Предыдущие исследования показали, что примерно в это время 69% крупных млекопитающих исчезли из Северной Америки. Подобные потери наблюдались и на других континентах, в том числе в Австралии. Разнообразие видов млекопитающих сократилось, но более значительным было сокращение численности всех млекопитающих, включая виды, пережившие вымирание.

Предыдущие исследования показали, что в других частях Америки потеря инженеров экосистемы, таких как шерстистый мамонт, привела к взрывному росту растений, поскольку деревья и кустарники больше не паслись и не обрабатывались так интенсивно. В свою очередь, были более крупные и частые лесные пожары.

Но на Аляске наши результаты показали, что численность других видов диких травоядных, включая бизонов, лосей, карибу и овцебыков, увеличилась, что компенсировало потерю мамонтов, сайгаков и диких лошадей.

Это говорит о том, что когда произошло вымирание, другие крупные травоядные смогли заполнить пробел, частично взяв на себя утраченную роль инженера экосистемы. Это открытие, сделанное 13000 лет назад, может дать надежду современным защитникам природы. Замена вымершего экосистемного инженера на аналогичный вид, все еще живущий сегодня, может помочь возродить утраченные экологические процессы.

Повторное введение таких крупных травоядных животных часто называют «повторным выгуливанием». Сегодняшние ландшафты на большинстве континентов лишены крупных позвоночных животных, в основном из-за позднечетвертичных вымираний, которые мы изучали. Один из ключевых аргументов в пользу возрождения заключается в том, что возвращение некоторых из этих видов в ландшафты могло бы повысить биоразнообразие в более широком смысле и создать более разнообразные и устойчивые экосистемы.

Но без воскрешения шерстистого мамонта, наши исследования показывают, что можно будет вернуть некоторые преимущества экосистемной инженерии вымерших видов путем повторного введения их живых родственников или замещающих видов, что в конечном итоге поможет выжившим растениям и животным процветать.

Наша работа на Аляске показывает, что последствия вымирания инженеров не всегда являются исключительно негативными. Изучение этого редкого случая, когда экосистемы лучше справлялись с вымиранием, может помочь нам разработать более эффективные меры по сохранению крупных травоядных животных сегодня.

Хороший пример творческого мышления в области сохранения природы можно найти в Колумбии. Здесь домашние бегемоты, сбежавшие из частной коллекции Пабло Эскобара, размножились в дикой природе и теперь, кажется, воссоздают процессы, которые были утеряны тысячи лет назад, когда вымерли местные мегагербоядные животные.

Это включает в себя создание хорошо проторенных дорожек для бегемотов между заболоченными территориями и местами кормления на более твердой почве, которые помогают углубить водные каналы, рассеять семена и удобрить заболоченные земли. Более 13000 лет назад эти процессы могли быть осуществлены ныне вымершими гигантскими ламами и полуводными notoungulata.

Хотя может показаться, что с тех пор, как мамонты ходили по Земле, прошла вечность, наши исследования показывают, что некоторые из эффектов, которые они оказали на окружающий их мир, могут быть воскрешены без прорыва в борьбе с исчезновением в стиле Парка Юрского периода.