Распространить слонов в Европе?

Защитники природы хотят выпустить слонов на волю в Европе — Но что может случиться?
Представьте, что вы едете по пышным зеленым ландшафтам во Франции или Германии и видите свободно бродящее стадо слонов. Как бы абсурдно это ни казалось, всего лишь 10 000 лет назад существа размером со слонов заселили такие континенты, как Европа. Это ошибка с точки зрения эволюции.

За последние 10 000–60 000 лет люди почти единолично уничтожили около 80% всех видов травоядных в мире, которые весят более тонны, известных как «мегатравоядные животные». Последний живущий мамонт, например, бродил вокруг острова Врангеля у берегов Сибири всего 3700 лет назад.

Эта массовая гибель крупных травоядных животных за такой относительно короткий период повлияла на растительность, которую мы все еще можем наблюдать сегодня, например, вырастить различные типы и размеры растений. Поедая деревья, кустарники и травы — например, слонов и жирафов в Африке — эти гиганты играют решающую роль в поддержании разнообразного и здорового ландшафта с балансом между лесами и лугами.

Например, слоны опрокидывают деревья, давая больше места для роста трав и помогая экосистемам саванны процветать. Они также имеют решающее значение для рассеивания семян по ландшафтам и помогают перерабатывать питательные вещества в почве.

Чтобы восстановить баланс экосистем, поврежденных факторами, включая потерю более крупных существ, некоторые предложили вернуть потерянные виды, в том числе мегагербоядные. Это уже продвигается в Африке такими организациями, как Space for Giants и African Parks. Проблема в том, что мы очень мало знаем о том, как реинтродукция этих гигантов может повлиять на более мелкие виды, некоторые из которых сами находятся на грани исчезновения.

В исследовании, опубликованном в Journal of Animal Ecology, мы пролили свет на последствия повторного внедрения таких видов в экосистемы, которые их потеряли, изучив, как они влияют на жизнь в кенийской саванне.

Наше исследование
Исключив слонов и жирафов из области в саванне с помощью электрических ограждений, мы изучили, как другие животные в этом районе отреагируют на их отсутствие. Наши методы были простыми, но дурно пахнущими: за 12 лет мы подсчитали кучи навоза 12 видов более мелких травоядных, таких как импалы, зебры, газели и буйволы. Это позволило нам оценить, предпочитали ли эти животные тусоваться в местах со слонами и жирафами или без них.

Мы обнаружили, что большинство животных, особенно самые маленькие, предпочитают зоны, свободные от слонов и жирафов. Фактически, зебры были единственными животными, которые предпочитали районы с этими мегагербоядными, возможно, из-за того, что зебры предпочитали широкие открытые пространства с меньшим количеством деревьев и большим количеством травы (ни слоны, ни жирафы не едят много травы).

Наши результаты показывают, что восстановление популяций крупных травоядных сократит местообитания, которые предпочитают более мелкие травоядные. Это особенно важно учитывать в районах, где мелкие виды уже находятся под угрозой исчезновения. Но это не значит, что мы должны полностью сбрасывать со счетов ценность повторного введения в организм мегатербоядных животных.

Следующие шаги
В Дании исследователи предложили завести азиатских слонов на место недалеко от Копенгагена. Это ближайшие из ныне живущих родственников мамонтов, которых нам еще не удалось воскресить. Точно так же в Соединенных Штатах уже содержится более 100 азиатских слонов, которым можно позволить свободно передвигаться в больших вольерах.

Подобные планы позволят увеличить среду обитания и популяцию более крупных исчезающих видов. Они также предоставят ценные возможности для наблюдения за воздействием крупных травоядных на местные растения и животных, прежде чем будет рассматриваться вопрос о более крупномасштабном выпуске, при одновременном улучшении благосостояния содержащихся в неволе слонов.

Другой пример можно найти в Австралии, где исследователи предположили, что введение диких слонов и носорогов может помочь в борьбе с лесными пожарами. Поедая много растений, которые, когда высыхают, разжигают более частые и более горячие пожары, крупные животные могут имитировать экологическую роль таких видов, как ныне вымерший 1,5-тонный вомбат.

Однако до тех пор, пока такие эксперименты не состоятся в Европе, Северной Америке или Австралии, мы должны полагаться на то, что известно о подобных видах в других экосистемах, чтобы иметь представление о том, чего ожидать.

Важно отметить, что подобно тому, как слоны и жирафы уменьшают плотность деревьев, которая увеличивалась в их отсутствие, их воздействие на других травоядных, вероятно, является признаком того, что экосистема и запасы пищи возвращаются в их более естественное и здоровое состояние. Это не должно быть проблемой до тех пор, пока мы гарантируем, посредством тщательного планирования и мониторинга, что другим видам растений и животных не грозит исчезновение из-за вмешательств по восстановлению дикости.

Независимо от того, вводим ли мы экологическую замену вымершим гигантам или возвращаем существующих мегагербоядных на их прежние места обитания, не следует упускать из виду потенциальные экологические последствия повторного внедрения таких крупных существ на местные растения и животных, поскольку мы наращиваем усилия по восстановлению во всем мире.