В Ирландии есть кораллы

В Ирландии есть кораллы, и они выживают в экстремальных условиях на краю подводного каньона.
У большинства людей слово «коралл» ассоциируется с солнечным светом, голубым небом и Большим Барьерным рифом Австралии. Фактически, более половины из 5100 видов на планете существуют в виде «холодноводных кораллов» в глубоких и темных частях Мирового океана.

В отличие от большинства других животных, кораллы неподвижны и поэтому в значительной степени полагаются на токи, переносящие крошечные кусочки органического материала для питания. Со временем, в некоторых случаях за миллионы лет, холодноводные кораллы могут вырасти и в конечном итоге сформировать на морском дне огромные структуры размером с небоскреб, называемые «коралловыми насыпями». Эти структуры обычны в северо-восточной части Атлантического океана на краю ирландского континентального шельфа. Они могут быть длиной в несколько километров и достигать 100 метров в высоту — выше любого здания в Ирландии.

Я изучал среды обитания холодноводных кораллов у побережья Ирландии в течение нескольких лет и обнаружил, что эти холмы из окаменелых кораллов и отложений невероятно разнообразны. Некоторые полностью покрыты живыми кораллами, в то время как на поверхности других много мертвых кораллов, а сами холмы имеют очень разные формы и размеры.

Одной из достопримечательностей является каньон Поркьюпайн-Бэнк, крупнейший подводный каньон на краю континентального шельфа Ирландии. Мы с коллегами хотели понять, почему кораллы здесь так сильно меняются на небольших расстояниях.

Для этого мы использовали подводный аппарат для глубоководных исследований Ирландского морского института для сбора данных сонара и развертывания систем мониторинга. Это оборудование необходимо для извлечения информации из мест обитания, которые находятся почти на километровой глубине от поверхности. Недавно мы опубликовали результаты нашей работы в журнале Nature Scientific Reports.

Изображения показывают, что кораллы процветают на самом краю каньона на почти вертикальном склоне утеса. Установленные поблизости станции мониторинга показали, что течения здесь были быстрыми, иногда более метра в секунду, что является самой высокой скоростью, когда-либо зарегистрированной в среде обитания холодноводных кораллов. Тем не менее, на этих участках было больше коралловых обломков, что может быть результатом этих более быстрых течений.

Затем мы использовали видеозаписи, снятые с подводной лодки, для создания трехмерных реконструкций среды обитания кораллов, которые мы могли проанализировать, чтобы понять, как на них влияют глубоководные течения. Интересно, что хотя кораллы могут выжить в этих экстремальных условиях, похоже, что они по-прежнему предпочитают это, когда течение замедляется, поскольку тогда им легче кормиться. Поскольку холодноводные кораллы обитают в таких удаленных частях планеты, в прошлом эксперименты проводились в резервуарах в лабораториях, которые показали аналогичные результаты.

По мере того, как мир нагревается, океаны тоже. Ветры над морской поверхностью усиливаются, в результате чего с 1990-х годов средние океанические течения ускоряются примерно на 5% за десятилетие. До сих пор неясно, как именно эти огромные холмы кораллов глубоко под поверхностью океана отреагируют на эти меняющиеся условия, особенно с учетом того, что кораллы живут в столь длительных временных масштабах. В конце концов, эти коралловые насыпи растут очень медленно, не более чем на 12 см каждые тысячу лет.

Тем не менее, несмотря на их медленный рост, мы с коллегами ранее обнаружили, что эти курганы претерпели изменения всего за четыре года с увеличением количества коралловых обломков и значительным сокращением покрытия определенных видов кораллов.

Вот почему наша команда недавно разместила станции мониторинга еще на год. Мы следим за такими вещами, как увеличение производства коралловых обломков или рост кораллов на холмах. В конечном итоге наша цель — определить, как эти кораллы будут реагировать на эти жесткие и меняющиеся условия в долгосрочной перспективе.