Экологическое наследие стеллеровских морских коров

Каким образом эти вымершие крупные травоядные изменили форму лесов водорослей в северной части Тихого океана.

В холодных водах у Командорских островов России морская корова Стеллера паслась на листьях водорослей. Плавучий бегемот укрывал своего детеныша недалеко от берега и подальше от хищников. Морские птицы сидели на обнаженных спинах, поедая паразитов с их кожи. Именно здесь, около 250 лет назад, эти гигантские сирены встретили свой конец. Последняя уцелевшая морская корова Стеллера была убита и съедена в 1768 году голодными торговцами мехом, которые собирали шкуры, в частности, каланов региона. Что осталось, так это экологические призраки гигантов, исчезновение которых, вероятно, имело обширные последствия для морской экосистемы, которую они оставили. Согласно новому исследованию , эти крупные травоядные повлияли на динамику лесных водорослей в северной части Тихого океана.

Мегафауна — от китов до шерстистых мамонтов — харизматичные крупнотелые существа. Обычно в эту категорию попадают животные, которые весят более 45 килограммов, в то время как мегагравоядные животные весят более 1000 килограммов. В прошлом этих гигантов было гораздо больше, и каждый из них оставил свой колоссальный след в экосистемах, в которых они обитали. Но изменение климата, охота и потеря среды обитания привели многих к вымиранию — с неописуемыми последствиями для функционирования экосистем.

Морские коровы Стеллера были впервые официально описаны в западной науке естествоиспытателем Георгом Вильгельмом Стеллером в 1741 году — менее чем за 30 лет до того, как они вымерли. Морские коровы Стеллера размером более семи метров и весом около 5000 килограммов напоминали живых сирен, таких как ламантины и дюгони, хотя были примерно в 10 раз тяжелее. Исторические свидетельства предполагают, что морские коровы Стеллера не могли полностью погрузиться в воду и паслись у поверхности. До того, как они были уничтожены, значительная часть населения населяла прибрежные районы северной части Тихого океана, от Мексики до Аляски и Японии.

Определение того, как вымерший вид повлиял на окружающую среду, вызывает множество предположений. Но, проанализировав наблюдения Стеллера за поведением и биологией морской коровы и сравнив их с археологическими свидетельствами и знаниями о современной прибрежной среде, Кэмерон Буллен, морской эколог, который руководил исследованием в рамках своей магистерской диссертации в Университете Британской Колумбии, исследовал как гигантские сирены повлияли бы на динамику экосистемы. Он отмечает, что, хотя невозможно проверить, как эти мегагравоядные повлияли бы на леса водорослей, «трудно представить, что они вообще не оказали бы никакого воздействия.

«Морские коровы [Стеллера] изменили бы способ взаимодействия других видов в системе и повысили бы продуктивность лесов водорослей», — говорит Буллен. Потребление ими поверхностного навеса водорослей позволило бы большему количеству солнечного света проникнуть в подлесок, что принесло бы пользу водорослям, растущим ниже. Выпас морских коров мог также повлиять на распространение ламинарии, спор и питательных веществ в экосистеме и в другие части океана.

Современным аналогом морской коровы Стеллера является ее ближайший из ныне живущих родственников дюгонь, — говорит Хелен Марш, эксперт по дюгоням из Университета Джеймса Кука в Австралии, которая не принимала участия в исследовании. Марш объясняет, что дюгони населяют прибрежные луга с водорослями в Индийском и некоторых частях Тихого океана. По ее словам, они являются инженерами экосистемы, выкапывают луга с водорослями, жевают растения и сеют семена.

Если дюгони исчезнут, если не произойдет каких-либо серьезных изменений климата, «состав сообществ морских водорослей за долгое время сильно изменится», — говорит Марш. Однако она отмечает, что маловероятно, что они вымрут в ближайшее время. Хотя дюгони уязвимы во всем мире, популяция вокруг Австралии процветает.

Ученые давно задаются вопросом, как морские коровы Стеллера могли создавать леса из водорослей, говорит Пол Дейтон, морской эколог из Института океанографии Скриппса при Калифорнийском университете в Сан-Диего. Он не участвовал в исследованиях Буллена, но был рад видеть, что кто-то серьезно взглянул на экологическую роль этих вымерших морских коров. Хотя Дейтон не был уверен в некоторых гипотезах Буллена, он согласен с тем, что морские коровы, вероятно, приложили руку к прореживанию полога водорослей и увеличению продуктивности и разнообразия подлеска.

По словам Буллена, понимание того, как вымершая мегафауна изменила окружающую среду, является ключевым моментом при попытке восстановить среду обитания. Он добавляет, что часто изменения экосистемы оцениваются относительно настоящего, тогда как их следует сравнивать с историческими исходными данными.

«Мы смотрим на леса водорослей и видим их во всей красе… но вы не замечаете того, что могло бы быть там, если бы не действия человека или другие влияния», — объясняет Буллен. Размышления об экологических призраках морских коров «являются ценным способом действительно попытаться понять прошлое и настоящее этих экосистем».