Зачем слоны посещают пещеры горы Элгон ?

Слоны и Соль

Такие крупные травоядные животные, как слоны, нуждаются в пополнении своего рациона натрием.

Они часто ищут природные месторождения полезных ископаемых, едят почву, чтобы пополнить свой рацион недостающим минералом, поскольку не получают достаточного количества соли из воды и растений, которыми питаются. Нередко можно увидеть слонов лижущих камни с высоким содержанием натрия.

В Национальном парке Маунт-Элгон, на границе Кении и Уганды, слоны научились добывать богатые натрием камни в пещерах потухшего вулкана.

Зачем слоны посещают пещеры горы Элгон ?

Гора Элгон считается самым старым потухшим вулканом в Восточной Африке (возраст 24 миллиона лет). Из-за необычайно большой формы основания шириной 80 километров, восхождение на 3000 метров над окружающими равнинами не имеет типично резкого подъёма. Рост горы идёт более постепенно, и по мере продвижения изменяется растительность и климат. Лес становится гуще, а воздух прохладнее. Многие животные ищут убежища на высоких склонах горы Элгон, чтобы избежать жаркого зноя равнин.

Слоны предпочитают оставаться на нижних уровнях: здесь есть множество соляных пещер. Пещеры довольно объёмные: длиной до 150 метров, шириной до 60 метров и высотой около 10 метров. Эти пещеры расширялись тысячелетиями добычи соли, но не людьми, а пахидермами.

Примечание: Пахидермы — так называют толстокожих животных в жарких странах Африки.

Слоны используют свои бивни, чтобы крошить стены пещеры. Затем они жуют и проглатывают куски этих стен, оставляя длинные царапины по всей длине стены пещеры. Слоны добывают  камни в течение нескольких часов подряд и съедают большое количество соли за раз. Вновь они вернутся в эту пещеру несколько недель спустя.

Слоны прожорливы в отношении соли. Так, молодой слон в Национальном парке Абердаре в Кении потребляет от 14 до 20 кг солёной почвы за 45 минут. А маленький слонёнок, кормящийся камнями внутри Китумской пещеры в горах Элгон, в среднем потребляет около 2 литров объёма горных соляных пород.

Помимо слонов, другие травоядные животные, такие как бушбук (антилопы) и буйволы, также тянутся к соли, которая есть в пещерах. Вряд ли животные знают, что в рационе им нужна соль. Их поведение основано на инстинкте. Тысячелетиями они приходят сами и приводят своих детёнышей в пещеры за солью, и это знание передаётся ими из поколения в поколение.

Некоторые хищники, леопарды и гиены, используют это поведение травоядных: они прячутся в тёмном внутреннем пространстве пещеры, чтобы атаковать более слабых животных — устраивают засады на телят и слонят. Но самое худшее произошло в 1980-е: браконьеры спрятались возле входа, устроив охоту на слонов, когда те пришли в пещеры. Из более   1200 слонов погибло около сотни на горе Элгон.

Браконьерство радикально изменило поведение слонов — они стали избегать самых известных пещер и подходить  более скрытно.

Падение цен на слоновую кость в 1990-х  и решительные усилия правительства Кении в борьбе с браконьерством улучшили ситуацию для слонов в течение двух последних десятилетий, но угроза всё равно остаётся.

У слонов почти никогда не бывает раковых опухолей

У взрослого слона всего 6 зубов!

Слоны спят меньше, чем любое другое млекопитающее на Земле