Светящиеся морские черви в водах Бермудских островов

Бермудские морские черви ослепили Христофора Колумба своим светящимся ритуалом накануне судьбоносного дня, 12 октября 1492 года, когда итальянец совершил высадку в так называемом Новом Свете.

В ночь с 11 на 12 октября. Колумб стоял на палубе своего корабля, Санта-Мария, вглядываясь в темноту Карибского моря, когда увидел слабое, мерцающее свечение в чёрном океане. В своих дневниках он описал сияние как «свет восковой свечи, движущейся вверх и вниз». Колумбу не хватило времени понять эту тайну; Несколько часов спустя его флот высадился на острове, ныне известном как Сан-Сальвадор, на Багамах. Однако сегодня биологи говорят, что Колумб стал счастливым свидетелем одного из самых странных и романтических чудес природы: это был светящийся ритуал спаривания единственного в своём роде бермудского червя Одонтосиллиса (Odontosyllisenopla).

Светящийся любовный полёт

Эти необычные черви, крошечные (менее 2,5 см длиной) морские обитатели, живут по всему Карибскому морю. Их не так много, и не так часто (один раз в месяц) они проводят спаривание (ритуал спаривания длится всего несколько минут), чтобы можно было увидеть этот бесподобный сияющий праздник в любой день. Необходимо поймать их в нужный момент – ночью в период полнолуния, примерно через 22 минуты после захода солнца — вы увидите ни на что не похожую биолюминесценцию.

Вот как описывает этот любовный ритуал исследователь Марк Сиддалл, зоолог беспозвоночных американского Музея естественной истории (AMNH):
«Самки поднимаются со дна моря и быстро плывут, образуя на поверхности круги. Они светятся, что выглядит как поле маленьких лазурных звёзд в струях чёрной воды. Затем самцы, на свет самок, взлетают со дна, как кометы — они тоже светятся. Наибольшие взрывы света происходят, когда они сбрасывают свои гаметы в воду».

Это очень странное явление, даже для животных, которые используют химически генерируемый свет. Что вызывает эту прекрасную люминесценцию, и почему она так аккуратно связана с полнолунием?

Светящиеся морские черви в водах Бермудских островов

Сиддалл и его коллеги из AMNH, изучали экспрессию генов самок-червей, выловленных у Бермудских островов. Они выяснили, что сигнальное свечение бермудского червя происходит от специального фермента, называемого люциферазой, который активируется во время спаривания. Другие биолюминесцентные существа, такие как светлячки, тоже производят люциферазу, но тип фермента люциферазы, обнаруженный у морского червя, никогда не был обнаружен прежде ни у какого другого вида. Это открытие помогло исследователям понять уникальность червя: он может оказаться полезным в биомедицинских экспериментах.
«Было интересно найти новую люциферазу, она может оказаться очень полезно для мечения молекул в биомедицинских исследованиях», — сказал Майкл Тесслер, сотрудник Института Саклера, из отдела сравнительной геномики.

Группа также обнаружила гены, которые приводят самок червей к серии временных биологических изменений во время спаривания. Определённые ферменты заставляют увеличиваться глаза червей (делая их более чувствительными к зеленовато-синему свечению), а другие модифицировали нефродиты (экскреторный орган для хранения и освобождения гамет). Когда пришло время ежемесячного спаривания, черви буквально надели свои игровые лица.

Колумб не догадывался о существовании Америки, и что ламантины и русалки – суть разные вещи), но это, вероятно, даже к лучшему. Ведь морской бермудский червь Одонтосилл заслуживает того, чтобы никто не мешал его потенциальному воспроизводству и свечению.