Современные монстры: чешуйчатые рептилии американской пустыни

Монстры живут обычно в сухих ландшафтах пустынь Мохаве, Сонора и Чихуахуан на юго-западе США, а также в северо-западных засушливых районах Мексики.

Они принадлежат к древней семье ящериц Helodermatidae (класс ядовитых ящериц). Как и все чешуйчатые рептилии, они появились в середине юрского периода. Эти современные монстры являются символом американского Дикого Запада; и для любого, кому посчастливится увидеть этого затворника-монстра, известного как Gila Monster, запомнит встречу надолго.

Полосатый монстр Гила, Heloderma suspectum cinctum, северный подвид

Гила-монстры — самые крупные ящерицы, обитающие в Соединенных Штатах. Некоторые взрослые самцы достигают длины 60 см и веса 2,3 кг. Гила-монстр был впервые обнаружен в Аризонском бассейне реки Гила, отсюда и получил своё общее название. Кожа монстров — чёрная с узорами розового или оранжевого цвета — покрыта остеодермами, костными отложениями, образующими красочные чешуйки, покрывающие тело от головы до кончика хвоста. Два подвида монстров Гила имеют узоры кругов и узоры полос.

Южный подвид известен как сетчатый монстр Гила, Heloderma suspectum, у него нерегулярные рисунки на коже. Монстры Гила — медлительные рептилии, предпочитают одинокий образ жизни. Их большие, мощные когти позволяют им безопасно проводить свою жизнь в подземной норе или в землянке под грудой камней и валунов. Оставаясь под землёй, медлительный Гила остаётся в укрытии от хищников и суровой летней жары.
Монстры часто покидают свои безопасные норы вскоре после восхода солнца, чтобы погреться под тёплыми утренними лучами. У них очень низкий уровень метаболизма, что позволяет им выживать в самых суровых климатических условиях и при дефиците пищи.

Они избегают обработанных сельскохозяйственных угодий и широких открытых равнин, и могут жить на высоте до 1520 метров. Взрослые монстры Гила создают домашний полигон размером в 1,6 квадратных километра, который будут энергично защищать.

В брачный сезон (поздней весной) одиночки монстры Гила собираются вместе. Самцы постоянно находятся в поиске самок и будут сражаться друг с другом за право спаривания. Такие бои не смертельны, так как битва подразумевает толкание друг друга до тех пор, пока один не сдастся и не упадёт. Победивший присоединится к своей женщине, и они уйдут в подземную нору для совокупления. Примерно через 40–45 дней после спаривания самка откладёт от двух до 30 кожистых яиц — зависит от наличия пищи в сезоне. Инкубация яиц длится 9-10 месяцев, и в это время яйца очень уязвимы для змей и койотов, а также для собственной матери, когда у неё мало пищи.

Монстры Гила инкубируют свои яйца 120-150 дней (один из самых длинных инкубационных периодов среди всех рептилий). Проведя зиму в отобранной норе своей матери, детёныши начинают покидать яйца — процесс, который занимает до четырёх-пяти дней — в конце апреля и июне. Оставшиеся яичные желтки служат первым источником пищи для этих молодых детёнышей. Птенцы самостоятельно выживают, как только покидают яйца. Они представляют собой миниатюрные версии своих родителей, всего 15 см в длину. Из всех пустынных хищников, уровень выживания молодых монстров Гила считается очень низким. После вылупления дети питаются в основном насекомыми и пауками.

Голодный монстр Гила будет щёлкать своим сверхчувствительным раздвоенным языком. Химическая информация, собранная языком, передаётся органу во рту рептилии, который называется органом Якобсона. Этот орган анализирует химическую информацию, позволяя монстру Гила изучать потенциальные источники пищи, не покидая   своей норы. Гила-монстры охотятся на мелких млекопитающих, лягушек, ящериц, грызунов, насекомых, мелких птиц и яйца. Они следуют запаху и атакуют жертву быстрыми, мощными челюстями.
Когда монстр Гила кусается, его мощные челюсти сжимают добычу; рифленые зубы в его нижних челюстях помогают вытолкнуть яд (который сделан в нижних челюстях) в свою жертву. Когда монстр Гила голоден, он будет продолжать охотиться и охотиться до тех пор, пока не съест более трети своей массы тела.

Вторым видом ядовитой ящерицы, найденной в Северной Америке, является мексиканская ящерица Heloderma horridum. Близкий кузен монстра Гила, мексиканская ящерица покрыта крошечными бусоподобными остеодермами, и эта ящерица также впрыскивает яд в свою жертву через рифлёные зубы, расположенные в её нижней челюсти.
Эти ящерицы обычно встречаются в районах Тихоокеанского бассейна, от южной Соноры (Мексика) до юго-западной Гватемалы и районов Атлантического водосборного бассейна  Центральной Чьяпас (Мексика) до юго-восточной Гватемалы. Их предпочтительная среда обитания — тропический лиственный лес и терновый кустарник. Мелкие рептилии и птичьи яйца составляют их основной рацион. Мексиканские ящерицы активны только с апреля до середины ноября, оставшуюся часть год аони  надёжно спрятаны в своих подземных норах.

Животное с именем «монстр» часто вызывает у людей чувство страха. Первоначально считалось, что яд монстров Гила  смертелен для человека. Что это неверно, доказал доктор Джордж Эмори Гудфеллоу в 1891 году; он работал в Томбстоне, штат Аризона, рядом с братьями Эрп и бандой Клантона. Он позволил монстру Джиле укусить себя, чтобы посмотреть, что произойдёт. Укус ящерицы привёл к тому, что Гудфеллоу пробыл в постели 5 дней, но выздоровел. Из своего опыта доктор писал: «Вера в [смертельно опасную] ядовитую природу ящерицы является чисто мифической и суеверной, остатком антагонизма первобытного человека ко всем жутким тварям».
К сожалению, многие за монстрами Гила до сих пор охотятся и продолжают убивать их из-за ложных предрассудков и ложных убеждений. Но эта застенчивая ящерица, скорее уползёт и спрячется, чем будет сражаться.

Герпетологи предполагают, что только несколько тысяч взрослых монстров Гила бродят по районам американских пустынь. Несколько программ размножения продолжено в попытке увеличить популяцию диких монстров Гила. Убийство монстра Гила в настоящее время объявлено вне закона в Соединенных Штатах.

В дикой природе монстр Гила может жить свыше 20 лет. А в качестве домашних животных, благодаря человеческому уходу, монстры Гила живут до 36 лет. Из-за их большого размера, они способны накапливать много энергии, по сравнению с мелкими ящерицами. Гила-монстры хранят эту энергию в своих толстых хвостах и в крупных телах.  Низкий уровень метаболизма позволяет им редко искать пищу. Некоторые герпетологи предполагают, что взрослый монстр Гила может съесть все калории, которые ему нужны, в течение года за три или четыре приёма пищи. При максимальной скорости 2,4 км/ч, к счастью, монстр Гила не обязан совершать постоянные охотничьи вылазки.

Современная медицинская наука извлекла белок из яда монстра Гила, который помогает выработке человеком инсулина, и является потенциально жизненно важным  для миллионов людей во всём мире, страдающих диабетом 2 типа. Поп-культура даже сделала монстра Джила кинозвездой в анимационном фильме 2011 года «Ринго».
Сегодня спортсмены из Восточного Аризонского общественного колледжа выступают на своих полях как «Боевые монстры Гилы» EAC. Это вновь обретённое признание и известность некогда страшным монстрам, вероятно, является рекламой этим самым уникальным и древним видам природы.