Оранжевые крокодилы в пещере Абанды (Габон)

Десять лет назад группа учёных проводила исследования в тропических лесах Габона, и они рискнули зайти в пещеру. В чёрном подземелье, учёные столкнулись лицом к лицу с ужасающим существом: большие светящиеся глаза и ярко-оранжевые чешуйки кожи. К счастью, существо удивительно быстро сбежало во тьму.

Оранжевые крокодилы в пещере Аванда (Габон)

Это был крокодил, но его внешность сбила учёных с толку. Крокодилы редко обитают в пещерах. Пройдя ещё 600 метров, исследователи насчитали в общей сложности девять крокодилов внутри пещеры Абанда. Крокодилы обитали в этой негостеприимной среде, где нет света и мало чего-либо, чтобы поесть. А некоторые из крокодилов были заперты внутри узких отверстий: жили в глубоких ямах и не могли выбраться.

Оранжевые крокодилы в пещере Абанды (Габон)

Чем они отличаются от обычных крокодилов?
Они очень близки к виду африканских карликовых крокодилов Dward Crocodile (Osteolaemus tetraspis), однако отличаются от них несколькими пунктами. Тела пещерных крокодилов более широкие, и они почти слепые, а их кожа оранжевого цвета, что никогда не наблюдалось у карликовых крокодилов снаружи, которые встречаются во всей Центральной и Западной Африке.

Чтобы лучше понять происхождение этих крокодилов, живущих в пещере Абанда, учёные провели несколько дополнительных исследований. Первый анализ ДНК, проведённый в 2010 году, показал генетическую разницу в несколько процентов между крокодилом внутри пещер и крокодилами в других местах в Габоне. Поэтому, наверняка, население этой группы было изолировано от своей популяции лесных и болотных собратьев несколько тысяч лет назад.

Оранжевые крокодилы в пещере Абанды (Габон)

Для сравнения: пещерный крокодил и лесной крокодил

Обитающие в пещерах крокодилы, длиной 1,5 метра, помимо широких голов, плохого зрения и странного оранжевого оттенка обесцвеченной кожи, имеют генетическую разницу. Эти крокодилы подверглись мутации и постепенно превращаются в новый вид. Поскольку эти изменения ДНК требуют накопления нескольких сотен поколений, то отделились они от своих наружных родственников очень давно, и воспроизводились просто между собой.

Трудно сказать, почему они решили жить в пещерах. Возможно, им нравятся летучие мыши (странная диета); это единственное доступное им питание, не считая сверчков и водоросли.

Иногда малолетние крокодилы покидают свои дома, чтобы исследовать мир снаружи. Но как только они достигают определённого взрослого размера, то отверстия (лазы наружу) становятся для них малы — они как бы попадают в ловушку внутри и проводят остаток своей жизни в темноте, кормясь летучими мышами и плавая в лужах с гуано.

Оранжевые крокодилы в пещере Абанды (Габон)