Долина Китов в Египте

Пустыни Египта имеют хорошо сохранившиеся палеонтологические памятники, одним из которых является Вади-аль-Хитан (Долина Китов).

Отдаленная долина в Западной пустыне, примерно в 150 км к юго-западу от Каира, с коллекцией окаменелостей и костей ныне вымершего подотряда китов, археоцети — является одной из величайших загадок эволюции китов: появление кита как морского млекопитающего, тогда как в предыдущей жизни он был наземным животным.

Вади Аль-Хитан — самое важное место в мире для демонстрации этого этапа эволюции. Долина содержит формы и жизнь этих китов в их переходный период. Ни одно другое место в мире не даёт такого количества, концентрации и такого качества окаменелостей, их доступность и расположение в защищённом ландшафте.

Окаменелости китов датируются возрастом 50 миллионами лет назад, они показывают самых молодых археоцетов на последних этапах эволюции от наземных животных к  морскому этапу существования. Они уже демонстрируют типичную обтекаемую форму тела современных китов, сохраняя при этом некоторые примитивные аспекты строения черепа и зубов, а также задних ног. Многие из китовых скелетов находятся в хорошем состоянии, так как находятся в скальных образованиях. Полукомплектные скелеты есть и на открытой поверхности долины, и в некоторых случаях даже сохранилось содержимое желудка китов. Окаменелости других ранних животных, таких как акулы, крокодилы, рыба-пила, черепахи и скаты, также были найдены в Вади-аль-Хитане. Это позволяет реконструировать существовавшие  экологические условия того времени.

Имеются значительные свидетельства того, что бассейн Вади-Хитан 40-50 миллионов лет назад был погружён в воду. В то время существовало так называемое море Тетис,  к югу от существующего ныне Средиземного моря. Предполагается, что море Тетис отступило к северу, оставив  густые отложения песчаника и известняка, видимые в скальных образованиях в Вади-Хитане.

Геологические исследования проводятся в этом районе с 1800-х годов, и первые скелеты животных были найдены в 1830 году, но так и не были собраны из-за сложного доступа к месту. Сначала считалось, что это огромная морская рептилия, но позже, в 1902 году, виды были идентифицированы как киты. В течение следующих 80 лет они не вызывали большого интереса, интерес к ним  возрос в 1980-х, тогда поездки к месту возобновились, поскольку более доступными стали полноприводные автомобили.

Вади Аль-Хитан, в настоящее время объявлена объектом Всемирного наследия ЮНЕСКО. Долину ежегодно посещают около 1000 человек.