Что такое атмосферная река?

Река — это место, где вода накапливается и движется в одном направлении. На суше осадки собираются в овраги и соединяются со стоками из окрестностей, и образуют притоки и могучие реки, которые текут к морю. Вода в атмосфере ведёт себя аналогично и образует реки на небе.

Атмосферные реки — это «длинные и узкие коридоры интенсивного переноса водяного пара», говорит Францина Домингес, гидроклиматолог из Университета Иллинойса. Термин возник в начале 1990-х, когда метеорологи Реджинальд Ньюэлл и Йонг Чжу опубликовали в журнале Geophysical Research Letters исследование, описывающее их открытие тропосферных рек — областей в тропосфере, где водяной пар накапливается и сохраняется в течение нескольких дней.

Атмосферные реки могут иметь ширину в сотни миль и длину более тысячи миль, а количество воды в виде паров, протекающих через них, сравнимо с крупнейшими сухопутными реками в мире. По словам Домингеса, эти небесные реки обычно образуются над океанами, когда большие холодные фронты движутся с запада на восток. Сильные струи ветра, удаляясь от экватора, формируют впереди холодного фронта и переносят влажный воздух в атмосферную реку.

По сравнению с рекой на суше атмосферные реки быстро меняются. «Они всё время движутся. Они очень динамичны в пространстве и во времени».

Атмосферные реки образуются более или менее в одинаковом месте. Например, между Гавайями и западным побережьем США: атмосферная река получила прозвище «Ананасовый экспресс».

Когда атмосферная река падает на землю, идёт дождь или снег. Результаты не обязательно катастрофические; атмосферные реки могут вызывать и лёгкие осадки. Но если особенности земли окажутся более экстремальными — например, горы, а не холмы — тогда погода становится более драматичной.

Атмосферные реки ответственны за большую часть проливных дождей на западе Соединенных Штатов  именно здесь проводилась большая часть исследований по ним. Там атмосферные реки могут привести к наводнениям и гибели людей.

Атмосферные реки — это глобальное явление. Они появляются как в северном, так и в южном полушариях, простираясь от тропических и субтропических регионов до средних широт, более чем на 30 градусов севернее или южнее от экватора. Для справки: тропики Рака и Козерога находятся примерно на 23 градуса севернее и южнее соответственно.

Другие области, затронутые атмосферными реками, включают Чили, Австралию, Южную Африку и Западную Европу. По словам Домингеса, примерно 90 процентов влаги в воздухе в этих средних широтах происходит из атмосферных рек. Это означает, что атмосферные реки играют ключевую роль в распределении водяного пара по всему миру.