Самая старая форма жизни на земле (раскопки в Южной Африке)

Около 3.22 миллиарда лет назад слизистые слои микробов покрывали гальку в древнем русле реки. Эти древнейшие формы жизни сохранили себя на протяжении эонов.

(Примечание: в геологии «эон» означает эпоху, вечность, исторический отрезок времени).

Микробные маты, которые недавно были обнаружены при раскопках в Южной Африке, стали самым старым ископаемым свидетельством жизни на суше.

Доказательства земной жизни примерно на полтора миллиарда лет старше предыдущего рекордсмена. Десятилетие назад, в Южной Африке и Австралии, были найдены окаменевшие останки микробов, которые к моменту нового исследования считались самыми старыми формами жизни на земле.

Стефан Лалонде, геохимик из Европейского института морских исследований во Франции, сказал, что геологические данные засвидетельствовали — жизнь в океанах существовала на нашей планете ещё 3,8 миллиарда лет назад. Но признаки земной жизни встречались редко — возможно потому, что большая часть планеты в тот период находилась под водой.

Жизнь населила землю в самом начале истории Земли, сказал Хьюго Бэральди Кампеси, геобиолог из Национального автономного университета Мексики. «Проблема всегда заключалась в отсутствии убедительных доказательств этого — до сих пор». Новое открытие добавляет факты к растущему количеству доказательств: континенты питали жизнь, и по возрасту они равны той жизни, что была в океанах.

Команда исследователей во главе с Мартином Хоманном, седиментологом из Европейского института морских исследований, обнаружили окаменелости микробов на скалистом утёсе в горах Барбертон Махонья в восточной части Южной Африки, где обитают самые геологически древние особи мира. Окаменелости являются частью скал Moodies — это одна из старейших береговых линий в мире.

Микробы чрезвычайно хорошо сохранились; галька покрыта их толстыми пластами, знак того, что твари селились в древнем русле реки – в грунте (в земной среде), но не на песчаном пляже. Все признаки указывают, что вода течёт в одном направлении в этой области, что микробы живут вдоль реки или, возможно, аллювиального вентилятора. Эта геологическая особенность возникает, когда сток течёт наружу в форме вентилятора.
«Это, по сути, самое древнее русло», — сказал Лалонде. «И оно уже содержит жизнь».

В отличие от других доказательств наземной жизни, таких как окаменелые структуры, выстроенные бактериями, новообретённые окаменелости являются самими сохранившимися микробами. Слоистые окаменелости образовались, когда слой осадка покрыл пласт микробов, только позже, как одеяло для микробов. Со временем слои микробов и осадков укладывались друг на друга: они выглядят будто лазанья.

Окаменелости сохранившихся микробов содержат органическое вещество, атомы углерода и азота, которые когда-то были частью организмов.
Анализ этого типа атомов азота, присутствующих в ископаемых, показал, что древние микробы процветали за счёт потребления нитрата, связанного с тремя атомами кислорода. Когда микробы жили (а это был архейский эон, 4 — 2,5 миллиарда лет назад), атмосфера Земли не была наполнена кислородом, как сейчас. Но метаболизм на основе нитратов является наиболее энергоэффективным типом метаболизма после кислородного, который, например, используется людьми. Лайтон сказал, что нитрат давал микробам много энергии.
Итак, учёные предполагают, что ландшафт Земли уже изобиловал жизнью в те времена, а земные континенты были полностью развиты.