Железная дорога Ниагарского ущелья

Перед тем, как река Ниагара погрузилась вниз вдоль границы между Канадой и Соединенными Штатами, она создала завораживающий Ниагарский водопад и прорезала 11-километровое ущелье через твёрдые доломитовые породы Ниагарского откоса.

Это ущелье было популярным участком для проведения экскурсий с тех пор, как Ниагара встретила своих первых туристов более ста лет назад. Тогда же была задумана ещё одна достопримечательность — узкоколейная железная дорога, идущая вдоль береговой линии по дну ущелья.

Строительство железной дороги у Ниагарского водопада было мечтой ветерана гражданской войны капитана Джона М. Бринкера. К идее капитана построить электрическую железную дорогу через Ниагарское ущелье первоначально отнеслись с недоверием. Однако сама идея не была оригинальной. До капитана Бринкера, компании Niagara Falls и Whirlpool предпринимали попытку построить железную дорогу в Ниагарском ущелье, но юридические препятствия не позволили им осуществить свой план. А вскоре после этого компании обанкротились.

Новый план подключал Ниагарский водопад к городу Льюистон через ущелье. Бринкер надеялся, что поездка по ущелью на электричке станет новинкой, и привлечёт большие толпы туристов. Льюистонскую железную дорогу позже переименуют в Ниагарскую железную дорогу. Работа началась в 1895 году. Это был потрясающий подвиг строителей. Поэтапный спуск от Ниагарского водопада в ущелье требовал прорубить скалу, и во многих местах вдоль маршрута были необходимы расчищенные площадки, чтобы проложить рельсы у подножия скал вдоль реки. Линия шла от Водоворота и Дьявольской дыры до Льюистона, где она снова поднималась на вершину ущелья. Когда железную дорогу открыли в конце года, она прослыла настоящим чудом инженерных технологий.

Железная дорога Льюистон предоставляла замечательный вид на могучую реку Ниагару и величественный Ниагарский водопад. Летом были задействованы открытые вагоны-троллейбусы с сиденьями. Железная дорога стала настолько популярной, что вторую узкоколейку заложили уже в следующем году. Это позволило железнодорожникам одновременно управлять транспортом в обоих направлениях с большей частотой.
Подобную двойную железную дорогу, соединяющую Чиппава с Куинстоном, построили в 1893 году на канадской стороне границы на вершине ущелья.
Обе эти линии — железная дорога Куинстон-Чиппава и железная дорога Ниагарского ущелья — оставались популярными до 1902 года, когда две троллейбусные линии были куплены Международной железнодорожной компанией и объединены в маршрут «Великое ущелье». Спустя 5 лет Маршрут через ущелье можно было преодолеть за пятнадцать минут. Работала линия с семи утра до полуночи, семь дней в неделю.

Маршрут Великого ущелья закрывается сезонно, в период с марта по апрель, из-за весенней оттепели, когда обычно падает много камней. Эрозия стен Ниагарского ущелья и скальные падения стала крупнейшим врагом железной дороги. Многочисленные аварии произошли за сорокалетнюю службу железной дороги, и были жертвы. В 1907 году лавина льда к северу от Вихревого моста убила девять пассажиров. В 1915 году тележка с группой из воскресной школы из Торонто сошла с рельс, погибло тринадцать человек. В 1917 году вагончик подошёл к реке и погрузился в Ниагару, убив двенадцать человек. В 1930 году небольшая горная порода рухнула на рельсовую дорожку.

Эти регулярные срывы камней и оползней привели, в конечном итоге, к закрытию железной дороги: в 1932 году движение на канадской стороне Великого ущелья было прекращено. Американская сторона просуществовала до 1935 года, когда пять тысяч тонн камня упало и похоронило под собой более 200 футов железной дороги.
Сегодня тропа вдоль прежнего железнодорожного полотна Ниагарского ущелья вдоль береговой линии США — это всё, что осталось от железной дороги Великого ущелья.