Бурлаки на Волге, баржи-коногонки

До наступления эры паровых двигателей, перемещение лодок и барж вверх по реке было чрезвычайно трудным делом. Обычно буксировали их, используя животных, лошадей и мулов: животные тянули судно вдоль буксирной тропы по берегу реки или канала. Если животных не оказывалось в наличии, к работе приступали люди.

В Российской империи гружёные баржи часто буксировали по Волге и её притокам рабочие, известные как бурлаки. Работа была изнурительной и сезонной, но десятки тысяч людей, живущие в деревнях вдоль Волги, шли наниматься на эту работу.

Бурлаки нанимались в начале сезона речного судоходства, в таких городах, как Нижний Новгород, Саратов и Рыбинск. Рыбинск, важный речной порт, расположенный на слиянии рек Волга и Шексна, являлся неофициальной «столицей бурлаков».

Большинство нанимаемых были крепостными крестьянами либо сельскохозяйственными рабочими, чья работа была связана с феодальной системой в поместье барина. Несмотря на непосильную работу (до 18 часов в день) и низкую заработную плату, люди добровольно нанимались, потому что отчаянно нуждались в деньгах. Перевозчики барж старались взять зарплату вперёд. Бурлаки, которые нанимались зимой, когда цены падали, требовали предоплату. А полный расчёт бурлаки получали только в конце сезона. Заработная плата, как правило, была недостаточной даже для покрытия текущих расходов, поэтому большинство возвращались домой уже в долгах.

Потребность в баржах постепенно уменьшалась с ростом и развитием пароходов, в течение 19 века. К середине века число бурлаков сократилось на полмиллиона, но по-прежнему 150 000 человек работали на водных путях. К началу 20-го века бурлаки исчезли.

Одним из самых известных описаний бурлачества стала картина Ильи Репина «Бурлаки на Волге». Когда Репин впервые увидел мужчин и женщин, тянущих баржи вверх по реке, он был настолько ошеломлён жестокостью зрелища, что много раз возвращался на Волгу, чтобы снова увидеть, как работают эти несчастные люди, поговорить с ними и познакомиться. В конце концов он убедил некоторых из них позировать для картины. «Бурлаки на Волге» стали одной из самых знаменитых картин Репина и мощным символом жестокой эксплуатации.