Остров Бичи и потерянная экспедиция Франклина

К юго-западу от острова Девон в Канадском архипелаге Нунавут находится небольшой пустынный остров — остров Бичи. Более ста лет этот ветреный и бесплодный остров являлся излюбленной площадкой для арктических исследователей. Берег острова Бичи позволял лёгкую высадку, а небольшой холм за узким пляжем обеспечивал необходимый приют. Здесь зимовали многие экипажи арктических экспедиций.

Остров Бичи и потерянная экспедиция Франклина

Остров Бичи связан с одним из самых трагических эпизодов в истории арктических исследований — экспедицией Франклина.

Капитан сэр Джон Франклин, опытный офицер Королевского флота и исследователь. На двух кораблях, экипажи (24 офицера и 110 матросов) отплыли из Англии 19 мая 1845 года. Их задачей было, найти так называемый Северо-западный проход — морской путь от Атлантического океана до Тихого через Северно-Ледовитый океан. Это позволило бы торговцам проходить более лёгким маршрутом в Азию морским транспортом. Поиск Северо-Западного прохода долгое время считался святым Граалем навигации, увлекательным для исследователей, многие из которых погибли.

Экспедиция Франклина была одной из лучших, способной решить проблему Северо-Западного прохода. Оба корабля, прочно сконструированные, были снабжены новейшими изобретениями: поточный двигатель, винтовые лопасти и железные рули, которые можно было убирать в железные колодцы, для защиты от повреждений. Корабль имел внутреннее отопление, библиотеку (более тысячи книг) и запас консервированной пищи на 3 года.

Экспедиция совершила короткую остановку в Шотландии, а затем отплыла в залив Диско на западное побережье Гренландии. Там экипаж написал свои последние письма домой. Когда они вошли в холодные воды северной Канады (конец июля 1845 года), корабль встретил двух китобоев, которые сообщили, что оба экипажа в хорошем расположении духа. Китобои были последними, кто их видел.

Прошло 2 года: от Франклина не было слышно ни слова; были организованы три поисковые партии, но через несколько месяцев они вернулись без результата. В 1850 году другая поисковая команда из 12 кораблей, отправилась искать Франклина и его людей. Они прибыли на остров Бичи и обнаружили там три могилы с выгравированными надгробиями: Джона Торрингтона, Уильяма Брайна и Джона Хартнелла – все они члены экипажа Франклина. Это было доказательством, что люди Франклина зимовали на острове Бичи в 1845-46 годах.

В 1854 году поисковые экспедиции обнаружили очевидцев: инуиты сообщили, что видели группу из 35-40 белых мужчин, которые умирали от голода у устья реки. В 1859 году на острове Кинг Уильям, расположенном в 670 км к юго-западу от острова Бичи, была обнаружена табличка, ясно упоминавшая, что Джон Франклин умер в 1847 году вместе с двадцатью тремя другими людьми.

Что же на самом деле произошло? Теперь мы знаем, что оба корабля обледенели, заставив мужчин выйти на лёд, на холод и ветер. Некоторые скелеты, найденные на острове Кинг-Уильям, показывают, что условия были настолько ужасными, что члены экипажа прибегли к каннибализму.

Но озадачивало то, что убило трёх членов экипажа на острове Бичи так рано в экспедиции.
В 1980-х канадский судебно-медицинский антрополог доктор Оуэн Битти эксгумировал тела с острова Бичи и отметил, что они замечательно хорошо сохранились в вечной мерзлоте. Он обнаружил высокий уровень свинца у мужчин. Возможно, свинец был вымыт из консервированной пищи или из системы пресной воды корабля. Исследование 2016 года показало, что мужчины умерли от болезни лёгких (пневмонии или туберкулёза), усугубляемые недоеданием и общим плохим состоянием здоровья.

Сегодня на острове Бичи есть четвёртое надгробие. Оно было добавлено позже, и принадлежит Томасу Моргану, который умер от цинги в 1854 году. На острове есть разрушеннная деревянная хижина, дом Нортумберленда, возведенный одной из поисковых групп в 1852 году.
Остров Бичи является местом паломничества для исследователей Арктики. Даже норвежский исследователь Роальд Амундсен останавливался на острове, чтобы выразить уважение Франклину, совершая свой успешный рейс через Северо-западный проход в 1903 году.

Потерянные корабли Франклина были обнаружены в 2014 году, когда канадская команда нашла их в заливе Королевы Мод, недалеко от острова Кинг-Уильям. Говорят, что оба корабля находятся в очень хорошем состоянии, почти «первозданном».
Остров Бичи и потерянная экспедиция Франклина